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RAF Biggin Hill

RAF Biggin Hill

Biggin Hill Fighter Base jugó un papel decisivo en la Batalla de Gran Bretaña. Biggin Hill se ganó el apodo de "The Strongest Link", que luego se incorporó a la cresta de la estación de combate. Biggin Hill era un sector o estación de control en el Grupo No 11, Comando de combate. Comandaba el "Sector C", lo que significaba que, por la propia geografía de su entorno, Biggin Hill tenía que desempeñar un papel decisivo en la Batalla de Gran Bretaña.

Biggin Hill se había completado por completo como base aérea en 1930. Se había otorgado gran importancia al desarrollo de la base después de que quedó claro que el sitio estaba perfectamente ubicado para la defensa de Londres. Al acercarse, la base se expandió. En 1938, Biggin Hill recibió sus primeros combatientes de huracanes. En este momento, la base todavía tenía una pista de hierba y se tomó la decisión de construir una pista asfaltada.

Cuando se declaró la guerra el 3 de septiembrerd 1939, Wing Commander R Grice comanda Biggin Hill. Los escuadrones residentes eran No 32 y No 79. Justo cuando comenzó la guerra, estos 2 escuadrones se unieron al Escuadrón Auxiliar No 601 (Condado de Londres) que voló Bristol Blenheims, los primeros aviones bimotores en volar desde Biggin Hill. El 90º Regimiento AA protegió la base, mientras que 74 hombres del Regimiento Royal West Kent de la Reina protegieron a Biggin Hill de un ataque de paracaidistas.

Inicialmente, poco sucedió cuando comenzó la 'Guerra Ficticia', pero los 32 y 79 escuadrones pudieron practicar mucho, cada uno 'atacando' al otro mientras uno u otro jugaban a ser la Luftwaffe. Los huracanes de Biggin Hill entraron en combate por primera vez el 21 de noviembreS t 1939 cuando dos de los combatientes interceptaron y derribaron a un Dornier 17 justo al lado de la costa de Kent.

A principios de 1940 se produjo la dispersión de los tres escuadrones con base en Biggin Hill. Los Blenheims fueron a Tangmere, el Escuadrón 79 a Manston y el Escuadrón 32 a Gravesend. Esto permitió la oportunidad de grandes obras de construcción en la base. Se construyeron refugios antiaéreos profundos junto con una pista de concreto. Cuando terminaron, regresaron 32 y 79 escuadrones.

El exitoso ataque a Europa occidental aseguró que los combatientes con base en Biggin Hill desempeñaron un papel mucho más activo en la guerra. El Escuadrón 79 fue enviado a Merville, en el norte de Francia, en mayo de 1940 para brindar toda la ayuda posible a la Fuerza Expedicionaria Británica que enfrentaba el ataque que fue Blitzkrieg. El Escuadrón 79 fue reemplazado por el Escuadrón Auxiliar 610 (Condado de Chester).

79 Escuadrón regresó a Biggin Hill el 21 de mayoS t justo antes de que los alemanes invadieran su base. El trabajo realizado por ambos escuadrones fue tal que los pilotos en ellos tuvieron un período de descanso. 32 y 79 fueron reemplazados por los escuadrones No 213, No 229 y No 242 (canadienses). Los tres escuadrones jugarían un papel importante en el apoyo a las tropas británicas, francesas y belgas en Dunkerque. Si bien el clima jugó un papel importante para evitar que la Luftwaffe vuele tan a menudo como le hubiera gustado, Winston Churchill reconoció la importancia de la RAF en el éxito de evacuar a más de 300,000 hombres en Dunkerque, quien dijo:

“Las guerras no se ganan con evacuaciones. Pero hubo una victoria dentro de esta liberación, que debe tenerse en cuenta. Fue ganado por la Royal Air Force ".

En junio de 1940, 32 y 79 escuadrones regresaron a Biggin Hill. No 213, No 229 y No 242 Escuadrones se dispersaron en otros lugares. Cuando amaneció la Batalla de Gran Bretaña, el Escuadrón 79 fue trasladado a Hawkinge, una base aérea delantera cerca de Folkestone, mientras que el Escuadrón 610, equipado con Spitfires, regresó a Biggin Hill. Se les unió el Escuadrón No 141 que estaba equipado con el Boulton Paul Defiant's.

El 19 de juliothEl Escuadrón 141, volando desde su base delantera en Hawkinge, se enfrentó a Me 109 sobre el Canal de la Mancha. La Luftwaffe había aprendido que el Boulton Paul Defiant tenía una debilidad extrema. Si fue atacado desde abajo, no tenía forma de defenderse ya que sus cuatro cañones se enfrentaron. De los nueve desafiantes que participaron en el enfrentamiento, seis se perdieron y uno resultó gravemente dañado. Nueve tripulantes fueron asesinados. Lo que quedaba del 141 Escuadrón fue devuelto a Prestwick donde los Desafiantes se convirtieron en tareas de vuelo nocturno.

Durante el resto de julio, los combatientes de Biggin Hill, utilizando a Hawkinge como base delantera, patrullaron el Canal de la Mancha y dieron cobertura aérea a los convoyes que ingresan al puerto de Dover. Casi todos los días traía algún tipo de compromiso con la Luftwaffe e invariablemente Me 109's.

12 de agostoth 1940 fue testigo de los primeros ataques importantes en las bases británicas por parte de la Luftwaffe. El Escuadrón 610 estaba en primera llamada ya que justo después de las 07.00, el radar detectó la aproximación de los aviones alemanes. El escuadrón despegó para lo que sería el primer contacto enemigo de lo que se convirtió en la Batalla de Gran Bretaña. Mientras los Spitfires se enfrentaron a Me 109, los bombarderos de la Luftwaffe atacaron a su objetivo: una estación de radar. En la tarde del mismo día, el Escuadrón 32, volando desde su base delantera en Hawkinge, se enfrentó al enemigo. Fue en este día que la base de combate Hawkinge sufrió un fuerte ataque de los bombarderos alemanes, pero ninguno de los huracanes estacionados fue alcanzado. Sin embargo, con Hawkinge fuera de uso, 32 tuvieron que regresar a Biggin Hill. El día fue establecer el tono y el patrón para muchos días que siguieron.

32 y 610 escuadrones fueron llamados a la acción tan lejos como Portland en Dorset a Harwich en la costa este. La velocidad con la que los huracanes y los Spitfires podían llegar a sus áreas de patrulla era vital, y poder reabastecerse de combustible y armarse con relativa facilidad era una ventaja importante que la Luftwaffe no poseía.

El 18 de agostoth, la Luftwaffe lanzó un gran ataque contra Biggin Hill. En solo diez minutos, se arrojaron 500 bombas y la base sufrió graves daños. Inmediatamente después del ataque, todo el personal de la base utilizó todo lo que pudo para llenar los cráteres que marcaban la pista. Al final de la tarde, la pista estaba en uso nuevamente y 32 y 610 Escuadrones continuaron con su trabajo.

Las salidas constantes habían pasado factura y el 27 de agostoth, 32 Escuadrón voló su salida final de Biggin Hill. El éxito del escuadrón había llevado a que se le diera el apodo de "La persecución". Fue acreditado con 102 asesinatos. 32, que se mudó a Acklington, fue reemplazado por el Escuadrón 79 (Presidencia de Madrás).

Biggin Hill se enfrentó a otra gran amenaza el 30 de agostoth cuando el radar detectó 100 aviones alemanes cruzando el canal. Los comandantes del sector decidieron que se trataba de un ataque concertado en las bases del Comando de combate. Un total de dieciséis escuadrones fueron enviados para atacar a la fuerza de la Luftwaffe. La primera ola de bombarderos no pudo llegar a la base de combate de Biggin Hill, pero sus bombas golpearon la aldea de Biggin Hill. Una segunda ola tampoco logró llegar a la base, pero logró destruir muchas estaciones de radar basadas en la costa. Por lo tanto, el sistema de alerta temprana en el que Fighter Command había llegado a confiar para llevar a sus combatientes al aire con la debida velocidad se debilitó gravemente. Un ataque nocturno a la base tuvo éxito, ya que los comandantes de la base no tenían advertencia previa de los bombarderos entrantes de la Luftwaffe. El ataque casi dejó a Biggin Hill fuera de uso. Los talleres de reparación fueron destruidos, al igual que el sistema de comunicación de la base, lo que lo puso fuera de contacto con el cuartel general del Comando de combate. 40 personas de la base perdieron la vida cuando un refugio recibió un golpe directo.

La base fue atacada nuevamente el 31 de agosto.S t. Las reparaciones nocturnas que se habían realizado en las pistas se deshicieron y la base sufrió daños mayores. El bloque de operaciones recibió un golpe directo y arruinó cualquier progreso en la restauración del sistema de comunicación de la base. A pesar de la ferocidad del ataque, ningún miembro de la RAF fue asesinado, aunque sí un miembro de la Brigada de Niños local.

Con su bloque de operaciones destruido, el comandante de la base operaba desde una tienda en la aldea de Biggin Hill. El Escuadrón 72 tuvo que mudarse a Croyden, mientras que 79 lograron volar fuera de la base, como resultado del rápido llenado de cráteres de bombas.

El 1 de septiembreS t Biggin Hill fue atacado por sexta vez en tres días. Los ataques continuaron a principios de septiembre. Sin embargo, aunque la base fue severamente dañada, el número de huracanes y fuegos artificiales fuera de uso fue pequeño. El verdadero problema al que se enfrentaba el Comando de combate no era la falta de aviones de combate, sino la falta de pilotos experimentados.

La pista de aterrizaje en Biggin Hill fue reparada rápidamente y permitió la operación de dos escuadrones de combate. El bloque de operaciones se trasladó de la tienda del pueblo a una casa señorial local: Towerfields. El 15 de septiembreth - Día de la Batalla de Gran Bretaña: 72 y 92 escuadrones patrullaban por Kent y se enfrentaban a la Luftwaffe. La Luftwaffe perdió 56 aviones y dos días después Hitler decidió posponer la "Operación Sealion".

Las bases de combate en todo el sur de Inglaterra se salvaron de una mayor destrucción cuando la Luftwaffe cambió su objetivo y se mudó a Londres (Blitz). Los ataques contra Londres continuaron y Biggin Hill jugó un papel importante en la defensa de la capital. La cantidad de daño que el Comando de combate podría haber sufrido siempre estará abierta a debate, pero puede haber pocos argumentos de que los ataques en Londres permitieron que el Comando de combate se reagrupara, especialmente en términos de personal. Los pilotos estacionados en Biggin Hill habían volado en salidas casi todos los días desde que la Batalla de Gran Bretaña había comenzado y habían sido agotados.

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