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La batalla de Midway

La batalla de Midway

La batalla de Midway, que se libró en junio de 1942, debe considerarse una de las batallas más decisivas de la Segunda Guerra Mundial. La batalla de Midway destruyó efectivamente la fuerza naval de Japón cuando los estadounidenses destruyeron cuatro de sus portaaviones. La armada de Japón nunca se recuperó de su ataque en Midway y estaba a la defensiva después de esta batalla.

El listado de Yorktown

A finales de mayo se produjo una intensa actividad en el puerto de Pearl Harbor. Los transportistas 'Enterprise' y 'Hornet' habían amarrado allí y pronto se les unió el 'Yorktown' dañado por la batalla, daño sufrido en la reciente Batalla del Mar del Coral. El 28 de mayo, la Fuerza de Tarea 16 navegó dirigida por la 'Empresa'. Esta fuerza fue comandada por el contralmirante Raymond Spruance. El 'USS Enterprise' estuvo acompañado por seis cruceros, nueve destructores y dos petroleros. El 30 de mayo, el recientemente reparado 'Yorktown' también salió de Pearl Harbor para encontrarse con el 'Enterprise' en 'Point Luck' a unas 350 millas de la isla Midway.

El comandante en jefe del Pacífico, el almirante Chester Nimitz, había recibido información de que los japoneses, después de lo que podría considerarse el fracaso en Coral Sea, estaban listos para una batalla decisiva contra la Armada estadounidense. Nimitz sabía que querían capturar la Isla Midway, en el extremo occidental de las islas hawaianas, para extender aún más su control del Pacífico.

Yamamoto, comandante en jefe de la flota combinada, creía que Japón solo obtendría el control del Pacífico después de una batalla naval total con los estadounidenses en la que, según el plan de Yamamoto, Estados Unidos sufriría una derrota, dejando a Japón libre para conquistar a voluntad y consolidar sus conquistas. Yamamoto también creía, correctamente como resultó, que Nimitz no evitaría una gran batalla naval con los japoneses.

El plan de Yamamoto para el ataque a Midway era complejo y se basaba en el tiempo perfecto y las tácticas de distracción para atraer a partes de la fuerza estadounidense lejos de la flota de batalla principal de Yamamoto. También requería que cuatro de los ocho portaaviones de Japón estuvieran cerca. La flota japonesa también incluía el acorazado más grande del mundo, el 'Yamato', los acorazados más pequeños 'Nagato' y 'Mutsu', y numerosos cruceros y destructores. El plan de Yamamoto era ingenioso pero demasiado complejo. También contenía dos defectos:

1) Yamamoto creía en la supremacía del acorazado. No se dio cuenta de que un portaaviones podría dar un golpe masivo al enemigo, pero a una distancia mucho mayor que la de un barco de guerra. Yamamoto vio al portaaviones como el soporte del acorazado y no al revés. Sus enormes acorazados también fueron más lentos que cualquier otro buque de guerra que tenía y el resto de su flota tuvo que navegar a un ritmo que se adaptaba a los acorazados.

2) Mucho más fatal para Yamamoto fue el hecho de que los estadounidenses conocían su curso de acción. Los almirantes Spruance y Fletcher tenían sus naves esperando un ataque y el plan de Yamamoto para atraer a las naves estadounidenses lejos de su cuerpo principal claramente no funcionaría si los estadounidenses supieran que esta era su intención.

Spruance y Fletcher se habían reunido el 2 de junio con Fletcher tomando el control de las dos fuerzas de tarea. Se cree que Yamamoto no tenía idea de que estaba navegando hacia una fuerza tan grande y que sus ataques de diversión en Dutch Harbor no habían logrado atraer a ninguna parte de las Fuerzas de Tarea 16 y 17 lejos de donde estaban.

Los primeros ataques estadounidenses tuvieron lugar después de que un barco volador Catalina, en patrulla, descubriera la flota principal japonesa. Los bombarderos B-17 terrestres atacaron la flota y afirmaron haber hundido dos acorazados. De hecho, los barcos que fueron vistos fueron barcos de transporte y petroleros y los B-17 no anotaron golpes. Esto ocurrió a 800 millas de la fuerza de tarea de Fletcher y se dio cuenta por los informes de inteligencia que tenía de que tales incidentes eran periféricos a la tarea principal que tenía. Fletcher sabía que los transportistas japoneses estaban a solo 400 millas de su fuerza. Durante la noche del 3 de junio, Fletcher movió las dos fuerzas de tarea a 200 millas al norte de Midway, algo que los japoneses no sabrían, estableciendo así su fuerza de exploración para "una de las grandes batallas decisivas de la historia". (Capitán D Macintyre)

Temprano el 4 de junio, ambas flotas lanzaron algunos de sus aviones principalmente para misiones de exploración. Los japoneses también prepararon una serie de bombarderos de buceo y escoltan a los cazas Zero para un ataque real en Midway. A las 05.34, los estadounidenses recibieron un informe de sus aviones exploradores de que la flota principal japonesa, incluidos los transportistas, estaba a 200 millas al oeste-suroeste del 'Yorktown'. Fletcher ordenó a Spruance que navegara en dirección suroeste con la Task Force 16. Los transportistas estadounidenses 'Enterprise' y 'Hornet' se alejaron con sus escoltas.

Midway fue atacado por aviones japoneses a las 06.16 con el objetivo principal de las centrales eléctricas y las instalaciones petroleras. Diez torpederos habían despegado de Midway para atacar a los transportistas japoneses. Sin embargo, la defensa de estas naves fue tal que ninguno logró un impacto y solo tres aviones regresaron a Midway. Otro ataque de B-17 desde 20,000 pies y Vindicator scout-bombarderos tampoco logró encontrar su objetivo, aunque este ataque había logrado un resultado ya que muchos cazas Zero fueron lanzados al aire para proteger la flota. Ahora necesitaban reabastecerse de combustible y armarse, lo que dejó a la flota japonesa comandada por Nagumo muy vulnerable ya que no tenía cobertura de caza ni sus transportistas estaban en una posición para hacer mucho más que volver a equipar los aviones.

Fue en este momento, cuando sus transportistas estaban completamente indefensos ante un ataque aéreo, que Nagumo recibió noticias de un ataque aéreo entrante de aviones tanto del 'Hornet' como del 'Enterprise'. Todo lo que Spruance había dejado eran aviones suficientes para dar cobertura aérea a sus barcos; el resto fueron enviados a atacar a la flota japonesa. Los aviones de Spruance primero abandonaron la flota a las 07.52 liderados por el teniente comandante McClusky. En total, 67 Duntless bombarderos de buceo, 29 torpederos bombarderos devastadores y 20 cazas Wildcat estuvieron involucrados. Sin embargo, se extendieron sobre un área grande y la comunicación entre los líderes de vuelo fue difícil. En esencia, cuatro escuadrones separados avanzaron sobre los japoneses. Sin que ellos lo supieran, Nagumo había cambiado de rumbo y cuando los aviones llegaron al punto en que creían que estarían los japoneses, no encontraron nada. Algunos aviones buscaron en vano; muchos de los luchadores tuvieron que deshacerse ya que simplemente se quedaron sin combustible. Sin embargo, los escuadrones de torpedos, volando bajo sobre el agua, encontraron a los transportistas japoneses, pero no tenían cobertura de caza para el ataque.

Independientemente de esto, el ataque siguió adelante a pesar del peligro extremo del mismo. El teniente comandante Waldron, en su mensaje final a su escuadrón, había escrito:

“Mi mayor esperanza es que encontremos una situación táctica favorable, pero si no lo hacemos, quiero que cada uno de nosotros haga todo lo posible para destruir a los enemigos. Si solo hay un avión para hacer una carrera final, quiero que ese hombre entre y reciba un golpe. Que Dios esté con nosotros ".

El ataque fue recibido con temibles disparos de los buques de escolta de los transportistas y más de 50 ceros atacaron. Muy pocos torpedos fueron disparados y ninguno alcanzó su objetivo. Solo un piloto sobrevivió al ataque.

Otro ataque también falló, pero sirvió para concentrar el enfoque de los japoneses en estos escuadrones de torpedos. Los defensores japoneses no notaron los bombarderos de inmersión que volaban a una altitud mucho más alta. Con sus cubiertas repletas de aviones a punto de despegar, los transportistas japoneses eran objetivos tentadores. El primer ataque sacó la cubierta de vuelo del buque insignia 'Akagi' detonando una tienda de torpedos. Las llamas pronto alcanzaron los suministros de combustible y en cuestión de minutos el 'Akagi' estaba condenado, aunque pasaron otras siete horas antes de que el barco fuera abandonado. Otros bombarderos de buceo atacaron el 'Kaga'. Aquí nuevamente, el combustible se encendió pronto y el barco sufrió daños severos, incluso si tardó dos horas en hundirse. Más bombarderos de buceo atacaron al 'Soryu' con el mismo impacto mortal. En realidad, solo tres bombas golpearon al 'Soryu', pero causaron suficiente daño al capitán, Yanaginoto, para ordenar que la nave fuera abandonada. Al igual que el 'Kaga', continuó a flote durante algunas horas, pero estaba condenado. El 'Soryu' cayó a las 19.13 junto con su capitán, Yanaginoto y 718 de su tripulación.

En el espacio de cinco minutos, la Armada japonesa había perdido la mitad de su fuerza de transporte, barcos que se consideraban tripulados por la élite de la Armada.

Sin embargo, quedó un transportista: el 'Hiryu'. Esto fue encontrado y atacado con las mismas consecuencias devastadoras que los otros tres transportistas. Sin embargo, fueron los aviones del 'Hiryu' los que atacaron el 'Yorktown' y lo deshabilitaron tanto que a las 15.00 se dio la orden de abandonar el barco. Es posible que esta orden haya sido prematura porque el transportista todavía estaba a flote el 7 de junio y había grandes esperanzas de que pudiera ser remolcada para reparaciones. Sin embargo, un submarino japonés, I-168, logró penetrar en la flota estadounidense y con dos torpedos hundió el 'Yorktown' a las 06.00 horas del 7 de junio.

Las consecuencias de la batalla de Midway para los japoneses fueron enormes. De golpe, habían perdido cuatro portaaviones vitales que se consideraban vitales para la campaña del Pacífico. Mientras que los estadounidenses podrían reemplazar el 'Yorktown', a los japoneses les habría resultado muy difícil reemplazar un transportista, y mucho menos cuatro. Independientemente de encontrar nuevos transportistas, también se necesitaría una tripulación experimentada y los japoneses habían perdido a muchos tripulantes experimentados durante la batalla.

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