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La batalla del río de la Plata

La batalla del río de la Plata

La Batalla del Río de la Plata tuvo lugar el 13 de diciembre de 1939. La batalla en el Atlántico Sur fue la primera gran batalla naval de la Segunda Guerra Mundial. Los barcos de la División Sudamericana de la Armada Real se enfrentaron al poder del Graf Spee de Alemania que atacaba con éxito el envío de mercantes en el Atlántico Sur.

La tripulación del Graf Spee observa cómo otra víctima se hunde

La división naval sudamericana de Gran Bretaña estaba compuesta por cuatro cruceros. El sábado 2 de diciembre de 1939, HMS Ajax, comandado por el Capitán Woodhouse, fue albergado en Port Stanley en las Islas Malvinas. También en Port Stanley estaba HMS Exeter, comandado por el Capitán Bell. Otros dos barcos formaron la División Sudamericana - HMS Cumberland, comandado por el Capitán Fallowfield y HMNZS Aquiles, comandado por el Capitán Parry. El comandante de la división sudamericana era el comodoro Harwood.

Harwood sabía que el Graf Spee estaba en algún lugar del Atlántico Sur, pero desde el 15 de noviembre no había recibido información sobre su posición exacta. Harwood llegó a dos conclusiones:

  • El Graf Spee estaría tentado de atacar el envío utilizando la ruta de Argentina / Brasil a Gran Bretaña
  • El 25 aniversario de la derrota alemana en la Batalla de las Islas Malvinas sería una fecha apropiada para que Graf Spee busque venganza atacando a la División Sudamericana Británica.

Hubo tres países neutrales en América del Sur que permitieron a los barcos utilizar sus instalaciones portuarias: Argentina, Brasil y Uruguay. Según el derecho internacional, un barco naval solo puede usar un puerto una vez cada tres meses. Sin embargo, Harwood había establecido una serie de contactos en cada país y ambas partes le dieron una interpretación liberal a esta 'ley'.

El 2 de diciembre de 1939, Harwood recibió un mensaje de que un barco mercante, el 'dórico Estrella'había sido atacado por un gran buque naval alemán cerca de Santa Elena. Al día siguiente, Harwood fue informado de que otro barco, el 'Tairoa', también había sido atacado a 170 millas al sudoeste de donde el'Estrella dórica'había sido atacado. Harwood supuso que era el 'Graf Spee'. Al utilizar la distancia recorrida durante 24 horas, Harwood calculó dónde podría estar este barco naval alemán. Trabajó con una velocidad promedio de 15 nudos por hora; de hecho, el Graf Spee navegó a 22 nudos; 50% más rápido que el estimado por los británicos. Sin embargo, la suerte también ayudó a la habilidad de Harwood. La velocidad promedio del Graf Spee era de 22 nudos, pero se había reducido como resultado de los ataques del Graf Spee al envío de mercantes ... a 15 nudos, exactamente lo que Harwood había calculado.

Harwood no pudo dividir su fuerza de cuatro cruceros, por lo que decidió que de sus dos opciones obvias, el Río de la Plata en Argentina y Río de Janeiro en Brasil, colocaría su fuerza en la desembocadura del Río de la Plata y esperaría. Aun así, Harwood tuvo que asumir que el Graf Spee iría a Sudamérica, ¿y si se volviera a las Indias Occidentales?

En el papel, cuatro cruceros británicos contra un acorazado de bolsillo alemán no habrían sido competencia. De hecho, el Graf Spee era potencialmente un oponente increíble. El Tratado de Versalles había prohibido a Alemania hacer lo que se habría considerado como acorazados clásicos. Para sortear las restricciones de Versalles, Alemania produjo acorazados de bolsillo. El Graf Spee fue comisionado en 1936. El Graf Spee fue lo suficientemente rápido como para escapar de cualquier barco de guerra, pero también estaba armado con armas suficientes para ser un enemigo poderoso. El Graf Spee tenía seis cañones de 11 pulgadas, numerosos cañones antiaéreos y seis tubos de torpedos de 21 pulgadas en la popa. Su rango de costado era de 30,000 yardas. Llevaba dos aviones Arado que podrían ser lanzados por catapulta. Su armamento era superior al que llevaba un crucero pesado británico y su armadura, de 5.5 pulgadas, era suficiente para resistir proyectiles de hasta 8 pulgadas. Sus ocho motores diesel le dieron al barco 56,000 caballos de fuerza y ​​una velocidad máxima de 26 nudos. Los motores también permitieron al Graf Spee viajar 12,500 millas sin reabastecerse de combustible, lo suficientemente cerca del otro lado del mundo.

En la Batalla del Río de la Plata, el Graf Spee debía enfrentarse a los cruceros británicos. Aunque más rápido que el Graf Spee, todos estaban armados. La Exeter tenía seis cañones de 8 pulgadas, una velocidad máxima de 31 nudos, pero su alcance de costado era de 27,000 yardas. Ajax, visto a continuación, y Aquiles tenían un alcance de costado más pequeño de 25,000 yardas y estaban equipados con ocho cañones de 6 pulgadas.

El comandante del Graf Spee, Langsdorff, sabía que tenía el alcance a su lado y que podía atacar efectivamente al enemigo mientras que ellos no podían atacarlo, siempre que el Graf Spee mantuviera su distancia. La única amenaza en términos de distancia era el Exeter: si el Graf Spee sacaba al Exeter de cualquier batalla, Langsdorff sabía que estaba relativamente libre de problemas. Para Harwood, sabía que tenía velocidad a su lado y que podía mantenerse fuera del alcance del Graf Spee pero seguirle el ritmo, siguiéndola, hasta que llegaran refuerzos más grandes.

El 13 de diciembre de 1939, el Graf Spee estaba apuntando a la ruta utilizada por los buques mercantes cerca del Río de la Plata en Argentina. Harwood había dado órdenes a los Ajax, Aquiles y Exeter de atacar al Graf Spee "de una vez por la noche o por el día" si los barcos la cruzaban.

A las 05.52, los vigilantes del Graf Spee vieron dos mástiles altos en el horizonte. A las 06.00, Langsdorff había identificado una de las naves vistas como Exeter. Decidió que las naves que seguían al Graf Spee estaban protegiendo un importante convoy mercante y decidió atacar. Los motores del Graf Spee se pusieron en pie de batalla; su poder aumentó considerablemente. Esto emitió una columna de humo negro altamente visible desde los embudos del Graf Spee y los siguientes cruceros británicos pudieron ver claramente su posición. El Graf Spee se volvió para atacar y a las 06.17 abrió fuego contra el Exeter. El Exeter fue golpeado en medio del barco y la nave sufrió daños. Una salva del Graf Spee causó un gran daño a la caseta del timón y mató a todos menos a tres de los oficiales en ella. El capitán, Bell, sobrevivió y ordenó que las torretas restantes dispararan contra el Graf Spee. Una salva golpeó al Graf Spee cerca de sus torretas.

El Aquiles y el Ajax también estuvieron involucrados en esta batalla, pero se mantuvieron alejados del Exeter en un intento de dividir el poder de fuego del Graf Spee. Resultó ser una estratagema exitosa. Más proyectiles de los cañones de 11 pulgadas del Graf Spee golpearon al Exeter que continuó recibiendo daños masivos. Sin embargo, algunos de los tubos de torpedos del Exeter no sufrieron daños y a las 06.31 se dispararon tres torpedos al Graf Spee desde el Exeter. En ese momento, Langsdorff había decidido girar y los tres torpedos fallaron. Su ataque contra el Exeter continuó y los proyectiles de 11 pulgadas golpearon el crucero. Sin embargo, la sala de máquinas no sufrió daños, pero se perdió la electricidad en el barco y fue esto lo que obligó al Exeter a salir de la batalla. Bell planeó embestir al Graf Spee, pero Harwood le ordenó salir de la batalla.

Ahora Aquiles y Ajax emprendieron la batalla. Estaban contra una nave que había sido golpeada pero había sufrido daños mínimos en esta etapa a pesar de que Langsdorff había quedado inconsciente en un ataque. Harwood ordenó a ambas naves que se acercaran al Graf Spee "a la máxima velocidad". Langsdorff, un especialista en torpedos, mantuvo ambas naves a popa para darles el objetivo más pequeño posible con respecto a un ataque con torpedos.

“Mis propios sentimientos eran que el enemigo podía hacer lo que quisiera. No mostró signos de ser dañado; su armamento principal estaba disparando con precisión; evidentemente, el Exeter estaba fuera de combate, por lo que solo tenía dos pequeños cruceros para evitar que atacara el valioso comercio de River Plate ”.Capitán Parry - comandante del Aquiles

Lo que sucedió después está abierto a interpretación. Langsdorff rodeó el Graf Spee para evaluar el daño. Luego le dijo a su navegador:

"Debemos llegar a puerto, el barco ya no está en condiciones de navegar por el Atlántico Norte".

Esta decisión, según el oficial de artillería de Graf Spee, no fue bien recibida. El barco había sido golpeado por diecisiete proyectiles, pero los oficiales subalternos del Graf Spee más tarde declararon que el daño hecho al barco era insuficiente para que corriera a un puerto. En esta etapa de la batalla, el Graf Spee había sufrido 37 muertos y 57 heridos de un total de 1.100. En comparación, el Exeter estaba a tres pies de profundidad en la línea de flotación y había perdido 61 hombres muertos y solo podía usar la brújula de un barco para navegar con órdenes gritadas para asegurarse de que esas órdenes se llevaran a cabo. Harwood le ordenó que regresara a las Islas Malvinas.

Todas las indicaciones apuntaban al Graf Spee que se dirigía hacia el Río de la Plata y Montevideo. De hecho, el informe de acción del barco establece claramente que fue el oficial de navegación el que recomendó Montevideo. Langsdorff envió un telegrama a Berlín que decía:

“La inspección de los golpes directos revela que todas las galeras, excepto la galera del Almirante, han sido gravemente dañadas. El agua que entra en la tienda de harina pone en peligro el suministro de pan, mientras que un golpe directo en el castillo de proa hace que el barco no sea apto para navegar por el Atlántico Norte en el invierno ... ya que el barco no puede ser navegable para el avance a la patria con medios a bordo, decidió ir al río Placa en riesgo de ser encerrada allí.

Si el Graf Spee fue tan dañado está abierto a dudas. La nave había sido alcanzada por diecisiete proyectiles, pero un oficial de artillería registró que tres de estos impactos simplemente habían rebotado en la armadura y que los otros habían golpeado la nave "sin causar daños". Las autoridades de Uruguay, al inspeccionar el Graf Spee cuando llegó al Río de la Plata, comentaron que el mayor impacto fue de seis pies por seis pies, pero estaba muy por encima de la línea de flotación, al igual que todos los daños al barco.

El Graf Spee fue para el Río de la Plata: el estuario de la Plata es una gran bahía de 120 millas de ancho. Los dos cruceros restantes, Ajax y Aquiles, patrullaron el estuario para asegurarse de que el Graf Spee no pudiera regresar al Atlántico al amparo de la oscuridad. Las tripulaciones más tarde llamaron a esto la 'guardia de la muerte'.

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