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RAF Gravesend

RAF Gravesend

La base aérea de Gravesend se había desarrollado antes de la Segunda Guerra Mundial como un aeropuerto subsidiario a Croydon. Comprado por Airports Ltd, el aeropuerto demostró ser un pasivo financiero y parece que fue el miedo a una guerra que se acercaba lo que salvó la base aérea de Gravesend cuando el Ministerio del Aire compró el aeropuerto y lo usó como un centro de capacitación con la capacitación proporcionada por los aeropuertos. Ltd. A fines de septiembre de 1937, Gravesend se convirtió en una escuela de entrenamiento tanto para la RAF como para el Fleet Air Arm. Sin embargo, dos años en la base fueron requisados ​​por los militares y se convirtieron en un campo de aviación satélite a Biggin Hill. Gravesend estaba bajo el mando del Comando de combate de grupo No 11

El primer escuadrón en utilizar RAF Gravesend fue el número 32, un escuadrón de huracanes con base en Biggin Hill. Los grandes trabajos de construcción en Biggin Hill significaron que 32 necesitaban una base temporal y Gravesend se ajustaba perfectamente. Durante la evacuación de Dunkerque, los Spitfire del Escuadrón No 610 se unieron a ellos.

En julio de 1940, Bristol Blenheims llegó a Gravesend por un mes. Estaban preparados para ser luchadores nocturnos.

Durante la Batalla de Gran Bretaña, fueron los huracanes del Escuadrón No 501 los que utilizaron principalmente Gravesend. Hawkinge se utilizó como base delantera para estos huracanes y muchos despegaron al amanecer para que Hawkinge aguardara la llegada prevista de la Luftwaffe de Folkestone y Dover. Aunque el tiempo de vuelo desde Gravesend hasta Hawkinge fue relativamente pequeño, cualquier tiempo perdido para la Luftwaffe se consideró vital, de ahí la base de ataque preventiva fuera de Dover. También los convoyes de canales y Dover eran objetivos comunes y ambos necesitaban tanta ayuda como el Comando de combate podía darles.

No 501 realizó numerosas muertes durante la Batalla de Gran Bretaña, pero también sufrió una gran cantidad de bajas. 501 fue trasladado a Kenley y reemplazado por los Spitfires del Escuadrón No 66.

Al final de la Batalla de Gran Bretaña, Gravesend había demostrado su valía y se consideraba menos un satélite para Biggin Hill y más como una base aérea para el Comando de combate por derecho propio. La construcción en la base extendió enormemente su tamaño. Catorce pilotos que salían de Gravesend habían muerto durante la batalla.

Los desafiantes de Boulton Paul del Escuadrón No 264 fueron trasladados a Gravesend para actuar como combatientes nocturnos durante el Blitz.

Después de la Batalla de Gran Bretaña, los escuadrones de huracanes y Spitfire con base en Gravesend participaron en incursiones ofensivas en posiciones alemanas en el norte de Francia. También fueron utilizados para escoltar a bombarderos aliados en incursiones a Alemania.

Brevemente en el verano de 1942, dos escuadrones Eagle se asentaron en Gravesend. Estos eran escuadrones de la RAF pilotados por pilotos estadounidenses.

En 1943, se terminó una extensión de las pistas. Esto permitió a los aviones más poderosos usar Gravesend, incluidos el Hawker Typhoon y el Mustang.

En la preparación para el Día D, los mosquitos también usaron Gravesend.

Con el Día D como un éxito, todos los indicios eran que Gravesend sería degradado. Su oficial al mando había sido un Capitán del Grupo, pero después del Día D, era un Líder de Escuadrón. Irónicamente, fue un arma alemana que marcó el final de Gravesend como una base de la RAF. Los cohetes V1, dirigidos a Londres, con frecuencia se quedaron cortos de la capital. Pronto se hizo evidente que la base aérea de Gravesend estaba lo suficientemente cerca en la ruta de vuelo del V1 y que cualquiera que se quedara corto podría caer en la base. Se usaron globos para proteger la base aérea, pero pronto se puso bajo Cuidado y Mantenimiento.

La base aérea de Gravesend cerró formalmente en junio de 1956

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