Pase Kasserine

En febrero de 1943, Kasserine Pass se convirtió en el punto focal de la campaña del norte de África. Los poderes del Eje planearon usar el Paso Kasserine para evitar que el General Dwight Eisenhower concentre sus fuerzas contra Túnez. La batalla de Kasserine Pass fue el último gran logro de Erwin Rommel en el norte de África.

La lucha alrededor del Paso Kasserine comenzó en diciembre de 1942 cuando el comandante alemán en Túnez, Jürgen von Arnim, del ejército alemán V Panzer, lanzó un ataque hacia el oeste en un esfuerzo por conectarse con el ejército de Rommel que se retiraba de Libia al sur de Túnez. Arnim quería controlar el Dorsale oriental, una cadena de montañas que se extiende hacia el sur desde Túnez. Al hacer esto, también controlaría los pasos de montaña que controlaban la mayor parte del movimiento a través del Dorsale oriental. Si Arnim lograba hacer esto, empujaría a Eisenhower a usar pases, como el de Kasserine, que estaba más al sur. Esto empujaría a los hombres de Eisenhower más lejos de sus líneas de suministro mientras permitía que Arnim y Rommel combinaran sus fuerzas.

En teoría, las fuerzas del Eje en el norte de África deberían haber estado en desventaja, principalmente por la incapacidad de los alemanes para suministrar adecuadamente sus propias fuerzas. Sin embargo, tenían una gran ventaja sobre los Aliados: una estructura de comando unificada. Estaba muy claro quién mandaba las fuerzas alemanas en Túnez. Sin embargo, los Aliados, en comparación, estaban en un desastre. En teoría, Eisenhower tenía el control total de las fuerzas aliadas en el área. Sin embargo, tenía su base en Argel, a 400 millas de lo que estaba sucediendo en Túnez. Eisenhower nombró al mayor general Lucien Truscott Jnr. para ser su representante en el área, pero Truscott se basó en Constantine, a 200 millas de la línea del frente. El comando real del día a día recayó en el teniente general Sir Kenneth Anderson, comandante del 1er ejército británico. Anderson mismo enfrentó un problema. Parte de su fuerza, el XIX Cuerpo francés dirigido por Koeltz, solo tomaría sus órdenes del general Alphonse Juin, comandante de las fuerzas terrestres francesas. Juin tomó sus órdenes del general Henri Giraud. Los franceses todavía estaban muy resentidos por el ataque británico contra Mers el Kébir. En un esfuerzo por apaciguar a los franceses, Anderson esperaba darles su propio sector en Túnez, pero la situación en la región no le permitió cumplir con esto.

La situación de Anderson se hizo aún más complicada por el hecho de que no se llevaba bien con los altos comandantes estadounidenses vinculados a su fuerza. Lo vieron frío y distante. El 2º Cuerpo de los EE. UU. Estaba dirigido por el General de División Lloyd Fredendall y sentía una aversión personal por Anderson y también tenía poca confianza en los hombres de Koeltz.

El 3 de enero de 1943, Arnim atacó las posiciones francesas con gran éxito. Eisenhower tomó la decisión de retirar las tropas francesas a posiciones en la retaguardia y reemplazarlas con las tropas estadounidenses recién llegadas. Antes de que esto pudiera suceder, Arnim atacó nuevamente el 30 de enero y atacó a más tropas francesas, con el mismo éxito. A fines de enero había asegurado su cabeza de puente en Túnez y le había dado a Rommel un enclave seguro para mudarse.

Para febrero de 1943, Arnim comandaba alrededor de 100,000 hombres, Rommel tenía 70,000 hombres a su cargo. En total, los Aliados tenían alrededor de 150,000 en la región.

El 4 de febrero, Rommel le sugirió a Arnim que debería continuar con sus agresivos ataques contra los Aliados mientras que él haría lo mismo más al sur. La Alemania nazi acababa de quedar atónita por la rendición del VI Ejército alemán en Stalingrado, por lo que una gran victoria en el norte de África contribuiría en gran medida a corregir esta derrota. Además, después de una retirada en el norte de África, una victoria restauraría la reputación de Rommel, especialmente porque acababa de enterarse de que debía ser devuelto a Alemania por motivos de "mala salud". Durante las dos primeras semanas de febrero, nadie en el campo aliado sabía lo que Arnim y Rommel estaban planeando. Entonces, de repente, y de una manera aún desconocida, la inteligencia aliada le dijo a Anderson que sabían exactamente lo que Arnim y Rommel estaban planeando: un gran ataque contra los franceses que les permitiría atacar a los británicos. Se ordenó a los franceses que retiraran a sus hombres de los cargos que tenían. Esto dañó aún más las relaciones militares anglo-francesas ya que Koeltz no quería retirar a sus hombres antes de que hubieran estado en una pelea.

El 14 de febrero, los alemanes atacaron durante una tormenta de arena. Rápidamente destruyeron 44 tanques estadounidenses, 26 cañones de artillería y 22 camiones. Anderson creía que el ataque era una diversión para disfrazar un ataque más al norte. Irónicamente, tanto Anderson como Arnim creían que cualquier batalla decisiva se libraría mucho más cerca a lo largo de la costa de Túnez, pero aquí estaban luchando tierra adentro.

El 15 de febrero, los estadounidenses lanzaron un contraataque. Para el 17 de febrero, habían perdido otros 98 tanques, 57 medias pistas y 29 cañones de artillería. A medida que se retiraban, los estadounidenses destruyeron suministros vitales, pero los alemanes lograron obtener un vital vital de 5.000 galones de combustible de aviación.

Rommel recibió la orden de atacar Le Kef, a unas 60 millas al norte del Paso Kasserine. Para atacar a Le Kef, tuvo que mover a sus tropas a través del paso. Al general Alexander se le dio el mando del primer ejército de Anderson y el octavo ejército de Montgomery. Estaba asombrado por la confusión que vio en todas las áreas que controlaban los Aliados; simplemente ordenó que no se retirara de ninguna posición.

El 18 de febrero, hubo poca actividad en el frente y esto permitió a los Aliados reforzar sus defensas. La llegada de la Novena División de Artillería hizo mucho para reforzar la moral: había recorrido 735 millas en cuatro días. Entre el 19 y el 22 de febrero, Rommel intentó alcanzar su objetivo: Le Kef. Sin embargo, se dio cuenta de que no tenía los medios para lanzar un ataque significativo y el 22 de febrero Rommel ordenó suspender el ataque. Su principal problema era la constante falta de suministros: los hombres habían sido retirados del norte de África para luchar en la campaña rusa, algo que enfureció al 'Zorro del desierto'. Se retiró del Paso Kasserine sin ser conocido por los Aliados que no pudieron seguir su retirada. Para el 25 de febrero, el Paso Kasserine estaba en manos de los Aliados y los alemanes habían sido empujados hacia el Dorsale del Este.

“Rommel había ganado un poco de espacio en Túnez, pero había asustado a todos los cuarteles generales aliados en el norte de África y les había enseñado mucho sobre el arte de la guerra. Cambios significativos en el entrenamiento, organización, doctrina y armas resultaron de esta experiencia ".Martin Blumenson

La acción en el Paso Kasserine le costó a los alemanes 2,000 hombres y a los Aliados unos 10,000 hombres, de los cuales 6,500 eran estadounidenses.

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