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La redada de los Mil Bombarderos

La redada de los Mil Bombarderos

El Comando de Bombarderos obtuvo un nuevo comandante en febrero de 1942: Air Marshall Arthur 'Bomber' Harris. Creía que el Comando de Bombarderos aún no había demostrado su verdadero valor en la guerra y le preocupaba que no se estuviera utilizando estratégicamente por completo. Harris quería que esto cambiara. Harris quería que el Comando de Bombarderos participara en una incursión que usara lo suficientemente cerca de su línea de frente y reservara fuerza en una incursión de bombardeo contra una ciudad alemana que sería tan devastadora que el pueblo de Alemania obligaría a sus líderes a demandar por la paz. Su idea fue conocida como el 'Mil Plan'.

Líderes nazis en la bombardeada catedral de Colonia

Harris discutió el plan por primera vez con el Vice-Marshall Air Saundby en mayo de 1942. Saundby pasó unos días revisando las cifras e informó a Harris que su plan de 1000 bombarderos era casi factible.

En mayo de 1942, el Comando de Bombarderos estaba compuesto por 37 escuadrones de bombarderos medianos y pesados ​​(16 Wellington, 6 Halifax, 6 Lancaster, 5 Stirling, 2 Manchester y 2 Hampden). Suponiendo que en cualquier momento dado que algunos bombarderos estarían fuera de servicio, esto le dio a Harris unos 400 bombarderos en servicio, muy por debajo de su cifra de 1000. Si las incursiones se suspendieran por 48 horas y los aviones sin servicio fueran reparados, esto aumentaría el cifra a 500. Sin embargo, cuando la cifra se agregó al Comando Costero, armado con bombarderos Whitley, Hudson y Hampden, la cifra aumentó dramáticamente. Si Harris también agregó esos bombarderos que estaban siendo reemplazados por los nuevos bombarderos Lancaster, entonces se acercó a su cifra de 1000.

Un bombardero de Wellington

La redada tuvo muchos problemas incluso en la etapa de planificación:

1000 aviones en el aire serían un blanco fácil para el fuego antiaéreo. ¿Podría el Comando de Bombarderos soportar grandes bajas?

Los nuevos Lancasters y otros bombarderos nuevos tenían equipos de navegación modernos a bordo, muchos de los bombarderos antiguos no. ¿Cómo podría el Comando de Bombarderos compensar esto? ¿Cuán agudas pueden ser las colisiones en el aire?

Harris preveía una redada que duraría solo una hora. ¿Era posible que 1000 aviones pudieran llegar al objetivo y lanzar sus bombas en tan poco tiempo?

Tal ataque claramente necesitaba un clima nocturno decente.

Harris pasó estos problemas a los expertos y esperaba que encontraran soluciones a los problemas. Los científicos hicieron exactamente esto, con una condición. Estimaron que solo habría una colisión en el aire por hora si la incursión se extendiera a 90 minutos y si la fuerza tuviera tres objetivos separados para apuntar dentro de la ciudad objetivo con las alturas de vuelo de cada fuerza escalonada. Animado por esas noticias, Harris hizo una cita para ver a su superior, Charles Portal, jefe del personal de British Air, con su plan. Para asegurarse de que tenía apoyo para su plan, Harris también vio a Winston Churchill, que estaba entusiasmado. La única "disputa" fue sobre el objetivo previsto.

Harris quería Hamburgo por su estatus simbólico; Churchill quería a Essen como el corazón del poder industrial de Alemania. Sin embargo, los científicos informaron a Harris que Essen no era un buen objetivo, ya que la ciudad estaba cubierta por una neblina industrial incluso de noche y el objetivo de las bombas podría resultar difícil. Aquellos que trabajaron en la Sección de Investigación Operativa informaron que Colonia sería el objetivo ideal ya que estaba razonablemente cerca de los aviones en términos de vuelo y como un importante centro ferroviario, su destrucción podría dañar seriamente la capacidad de Alemania para mover mercancías en esa área de Alemania. Se decidió que el objetivo se seleccionaría la noche de la redada y que el clima sería el factor determinante. El 20 de mayo de 1942, Portal dio su apoyo al plan. Esto ahora le permitió a Harris hacer planes concretos para la redada.

El comando costero y el comando de combate recibieron sus requisitos, el primero para ayudar en los bombardeos (y los rescates aéreos / marítimos) y el segundo para atacar las bases alemanas conocidas de combate nocturno. La incursión fue planeada para la noche del 27 al 28 de mayo. Sin embargo, el Almirantazgo se negó a permitir que el Comando Costero participara y el número total de bombarderos se redujo repentinamente a 800. Harris inventó esto usando todos los bombarderos que pudo con los equipos de alumnos e instructores. Tanto Harris como Saundby habían anticipado que el Almirantazgo podría negarse a entregar los aviones del Comando Costero, y ya habían planeado tal evento. Aunque no deseaba utilizar tripulaciones inexpertas, Harris sentía que no tenía otra opción, y que los inexpertos solo podían beneficiarse de la experiencia.

El clima retrasó el plan por unos días, pero el 30 de mayo, el clima había mejorado. Hamburgo estaba bajo una capa de nubes, pero Colonia no. Harris ordenó que comenzara la incursión. Harris escribió a su grupo y comandantes de estación:

"En el mejor de los casos, el resultado puede llevar la guerra a una conclusión más o menos abrupta debido a la falta de voluntad del enemigo de aceptar lo peor que debe sucederle cada vez más a medida que nuestra fuerza de bombarderos y la de los Estados Unidos de América se acumulan". En el peor de los casos, debe tener el efecto moral y material más grave sobre el esfuerzo de guerra del enemigo en su conjunto y obligarlo a retirar vastas fuerzas de sus agresiones exteriores para su propia protección ".

Bombardero despegó a las 22.30 de 53 bases en Gran Bretaña. Se les dijo a las tripulaciones que escogieran el río Rin, una vez que sobrevolaban Europa occidental, y lo usaran para conducirlos a Colonia. Los primeros bombarderos en llegar fueron los más modernos equipados con equipos de navegación GEE: Stirlings y Wellingtons de 1 y 3 grupos. Tenían un objetivo específico y durante 15 minutos tenían ese objetivo para ellos: el Neumarkt en el casco antiguo de la ciudad. La idea era encenderlo con bombas incendiarias para que actuara como un faro para los otros bombarderos que entraban. Estos aviones bombardearían áreas a una milla al norte o al sur del Neumarkt.

Los hombres de la oficina meteorológica del Comando de Bombarderos han estado en lo cierto. Los bombarderos volaron por encima de la nube desde Holanda hasta la frontera alemana; aquí desapareció, como se había predicho. Cuando los primeros bombarderos llegaron a Colonia, la luna dio a las tripulaciones una visibilidad casi perfecta. A los 15 minutos del lanzamiento de las primeras bombas, el casco antiguo estaba en llamas.

En la propia Colonia, la reacción de la fuerza de defensa civil fue lenta. Esta fue la 105ª vez en la guerra que las sirenas de ataque aéreo habían indicado un bombardeo. Cuando se hizo evidente que se trataba de una redada, los bombarderos ya estaban arrojando sus bombas. Los atacantes iniciales habían arrojado bombas incendiarias en el casco antiguo y los incendios en él hicieron mucho más fácil el ataque para los bombarderos que aún ingresaban. Solo 4 bombarderos se perdieron en colisiones sobre la ciudad. La intensidad del ataque fue tal que la última serie de bombarderos pudo ver el resplandor de las llamas de la ciudad a 100 millas de distancia. El humo de los fuegos se elevó 15,000 pies. Tal era la densidad del humo, la RAF no pudo obtener fotos de reconocimiento decentes de la ciudad durante una semana después del ataque. El ataque destruido:

600 acres (300 acres del centro de la ciudad)

13,000 casas fueron destruidas

6,000 casas fueron severamente dañadas

45,000 personas quedaron sin hogar

La ciudad sufrió 5.000 víctimas, incluidas 469 muertes.

Sin embargo, a pesar de todas las bombas lanzadas, Colonia no fue destruida. La vida industrial en la ciudad quedó paralizada durante una semana, pero en seis meses se recuperó. De los 1.046 bombarderos que participaron en la redada, 39 se perdieron, principalmente a los combatientes nocturnos. Esto representó una pérdida del 4%, que se consideró el máximo que el Comando Bombardero podría soportar.

El principal resultado logrado por la redada fue la declaración de Winston Churchill en una comunicación a Harris de que la redada fue:

"Esta prueba del creciente poder de la fuerza de bombarderos británicos es también el heraldo de lo que Alemania recibirá, ciudad por ciudad, de ahora en adelante".

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